Nomzamo Winifred Zanyiwe Madikizela Winnie Mandela nació, el quinto de nueve hijos, en el pueblo de Mbongweni, Bizana, en el Transkei el 26 de septiembre de 1936.

Sus padres deseaban desesperadamente que Winnie Mandela hubiera nacido varón. Winnie se esforzó por cumplir este jugando con otros niños de su grupo de compañeros, practicando peleas y preparando trampas para los animales.

Una vez, mientras discutía con su hermana menor, la princesa, Winnie hizo un nudillo con un clavo y una lata de polvo y, accidentalmente, golpeó a su hermana en la cara mientras apuntaba a su brazo. Fue uno de los muchos casos en los que su madre le administró una paliza fuerte.

Cuando era niña, la familia de Winnie se mudó dentro del antiguo Transkei, debido al trabajo de su padre. Ella asistió a la escuela primaria en Bizana, pero cuando tenía nueve años, la familia se mudó a eMbongweni, donde además de asistir a la escuela, Winnie ayudaría a su padre a trabajar en la granja. Esto ayudó a crear un vínculo más estrecho con su padre, que era conocido por su actitud distante a pesar de tener un gran amor por sus hijos. Colombus era un hombre orgulloso que valoraba mucho la educación y que veía la importancia de educar a sus hijos sobre sus raíces, así como sobre temas académicos tradicionales.

Cuando Winnie aún era joven, ocurrieron dos eventos trágicos. Primero, su hermana mayor, Vuyelwa, contrajo tuberculosis y murió, un evento que sacudió la creencia de Winnie en el Dios por el que su madre había orado ardientemente durante el fallecimiento de su hija. En segundo lugar, poco después de la muerte de su hermana, la madre de Winnie también desarrolló la enfermedad y murió. Sin embargo, poco antes de que su madre falleciera, dio a luz a un bebé, de quien Winnie se responsabilizó durante la incapacitación de su madre, y después de su muerte.

Primeras experiencias del apartheid

En 1945, cuando tenía solo nueve años, Winnie Mandela tuvo su primera experiencia consciente de lo que las restricciones e injusticias del racismo y el apartheid significaban en Sudáfrica.

Las noticias acababan de llegar a Bizana de que la Segunda Guerra Mundial había terminado, y las celebraciones habían sido programadas. Junto con sus hermanos, Winnie le suplicó a su padre que asistiera, y finalmente accedió a su demanda. Sin embargo, al llegar al ayuntamiento, se descubrió que estas celebraciones eran “solo para blancos” y los niños se vieron obligados a permanecer afuera con su padre mientras que la población blanca disfrutaba de la alegría interior. La obvia injusticia golpeó fuertemente a  Winnie, y de ahí en adelante se sensibilizó cada vez más a la desigualdad del mundo que la rodeaba.

Este incidente fue seguido por otro. En Bizana, había una gran población negra, pero todas las tiendas y servicios eran propiedad de los blancos. Un día, Winnie recuerda haber visto una escena en una tienda con su padre, en la que un hombre negro partía trozos de pan para alimentar a su esposa mientras amamantaba a su bebé.

De repente, un joven blanco, el hijo de los dueños de las tiendas, vino hacia ellos y les gritó que no tendría cafés haciendo un desastre en su tienda. Los pateó a ellos y a su comida y los forzó a salir de la tienda. Winnie vio la escena estupefacta.

No podía entender cómo este hombre podía permitirse ser tratado de esa manera, o por qué su padre, que era un moralista tan firme, no intervino donde su moralidad tan obviamente exigía que lo hiciera.

Con el tiempo, llegó a comprender que la participación de su padre probablemente empeoraría la situación y, además, que un subproducto del Apartheid fue que desde una edad temprana los niños negros se acostumbraron a ver a sus padres humillados sin ningún intento de protestar en propia defensa.

Afortunadamente para Winnie, la política del Apartheid de introducir programas de educación separados para blancos y negros solo se introdujo a principios de la década de 1950. Por lo tanto, ella pudo beneficiarse de una educación que estaba a la par con sus compañeros blancos en ese momento. Ella aprobó su certificado junior (Estándar 8) con distinción y luego pasó a estudiar en Shawsbury, una escuela misionera metodista en Qumbu.

Fue allí donde se matriculó y se distinguió como una persona con cualidades excepcionales de liderazgo. También allí, bajo la tutela de profesores que eran todos graduados de Fort Hare, comenzó a politizarse más. Debido a limitaciones financieras, la hermana de Winnie, Nancy, con quien Winnie estaba cerca, abandonó la escuela y trabajó en empleos casuales para asegurarse de que la educación de Winnie pudiera continuar.

Matrimonio con Nelson Mandela

Winnie tenía veintidós años cuando conoció a Nelson, y él era dieciséis años mayor que ella. Él ya era una figura famosa de lucha contra antiapartheid y uno de los principales acusados en el juicio de traición, que había comenzado el año anterior, en 1956. Desde el principio, los parámetros de su romance eran establecido por su compromiso con el cambio político. El 10 de marzo de 1957, Nelson le pidió a Winnie que se casara con él y celebraron su compromiso junto en Johannesburgo el 25 de mayo de 1958.

Nelson y Winnie Mandela

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