Vaqueros (cowboys) africanos en las pampas argentinas: su desaparición de los registros históricos

Tras la introducción del ganado en el Caribe en 1493, durante el segundo viaje de Cristóbal Colón, la ganadería proliferó a lo largo de una serie de fronteras a lo largo de los pastizales de América del Norte y del Sur. Si bien los historiadores han reconocido que los africanos y sus descendientes participaron en el establecimiento de esas fronteras ganaderas, el énfasis se ha puesto en su trabajo más que en su participación creativa.

En su libro reciente, Black Ranching Frontiers: African Cattle Herders of the Atlantic World, 1500-1900, el historiador Andrew Sluyter explora sus contribuciones creativas. En el artículo siguiente describe una de esas contribuciones, el balde sin fondo (balde sin fondo) y su papel en la ganadería en las Pampas de Argentina.

Los africanos no jugaron un papel creativo en el establecimiento de la ganadería en las Pampas durante la época colonial. Sin embargo, a principios del siglo XIX, la presencia de personas esclavizadas y libres de Senegambia (lo que hoy es Senegal y Gambia) en los ranchos dio lugar a la introducción de un dispositivo de elevación de agua africano: el balde sin fondo.

Con la victoria sobre España en 1818, la independencia de Argentina y la apertura de nuevos mercados de exportación para los productos pecuarios, la ganadería se expandió por las vastas praderas pampeanas y las nuevas prácticas cambiaron drásticamente la ecología del pastoreo colonial. Los africanos desempeñaron un papel particularmente creativo en un aspecto clave de esa transformación, el suministro de agua potable a los rebaños a medida que se expandían hacia pastizales distantes de los principales arroyos perennes.

Ese desafío era familiar para los pastores senegambianos que tuvieron que suministrar agua durante el largo viaje hacia el sur desde la franja del Sahara hasta las orillas de los ríos Senegal y Gambia cuando terminaron las lluvias y la vegetación del Sahel cambió de verde a marrón.

El cubo sin fondo proporcionó la solución antes de que los molinos de viento lo volvieran obsoleto a principios del siglo XX. El balde sin fondo sacaba agua de los pozos con el trabajo de una sola persona, incluso un niño, a caballo. Los observadores en ese momento afirmaron que un solo trabajador con un cambio de caballos podría usar un balde sin fondo para dar agua a dos mil cabezas de ganado en ocho horas.

Logró esa eficiencia con un gran cubo de piel de becerro que estaba abierto en ambos extremos y tenía dos cuerdas atadas. Una cuerda gruesa levantó el balde y una cuerda delgada mantuvo cerrado el fondo hasta que salió de la boca del pozo y pudo derramar el agua en un canal que luego se descargaba en un abrevadero. Por lo tanto, tenía la capacidad de levantar tres veces más agua con cada levantamiento que los pozos que datan de la época colonial, que usaban un pequeño cubo levantado a mano con una sola cuerda.

La sabiduría convencional ha sido durante mucho tiempo que a mediados de la década de 1820, un español llamado Vicente Lanuza inventó el balde sin fondo original. Esa afirmación la hizo por primera vez Carlos Pellegrini, director de la Oficina de Patentes Industriales de Argentina, en 1853, años después de la muerte de Lanuza, en un artículo de la Revista del Plata.

Pellegrini basó su conclusión en la solicitud de patente de Lanuza de noviembre de 1826. En su solicitud, Lanuza afirmó que había inventado el cubo sin fondo, y en diciembre de 1826 el gobierno reconoció su creatividad otorgándole el derecho exclusivo de fabricación por un período de cuatro años. Desde entonces, tantos historiadores económicos, agrícolas y ambientales han repetido acríticamente la afirmación de Pellegrini de que Lanuza fue el inventor del cubo sin fondo que se ha convertido en sabiduría convencional.

Ni Pellegrini ni los muchos que posteriormente repitieron su afirmación parecen haberse dado cuenta de que los africanos han utilizado dispositivos de elevación de agua casi idénticos durante muchos siglos. Ocurren en un amplio cinturón que se extiende desde la India en el este hasta Marruecos en el oeste y hacia el sur hasta el Sahel. Y datan de al menos finales del siglo XVII, cuando Engelbert Kaempfer los vio en Irán y publicó una ilustración de lo que parece un cubo sin fondo en su Amoenitatum Exoticarum Politico-Physico-Medicarum Fasciculi V.

Ese parecido sorprendente plantea la posibilidad de que uno o más de los muchos residentes africanos de las Pampas a principios del siglo XIX transfirieran la idea del cubo sin fondo directamente de África y que Lanuza se apropiara de él en lugar de inventarlo. Fuentes que van desde anuncios en periódicos y censos hasta inventarios de sucesiones y libros de cuentas demuestran que las zonas rurales de la Pampa tenían una importante población africana y afrodescendiente desde la época colonial hasta mediados del siglo XIX.

Un censo argentino de agosto de 1815 proporciona la enumeración detallada más antigua y revela que los africanos y afrodescendientes constituían el 13,6 por ciento de la población, 4.316 de los 31.676 habitantes de los distritos rurales que se extendían desde Buenos Aires hacia el sur hasta la frontera en el río Salado. De los 1.402 habitantes de origen africano, alrededor del 64 por ciento procedía de África occidental, principalmente de origen guineano, mina y hausa. Otro 19 por ciento procedía de África centro-occidental: Angola, Congo y Gabón.

Solo el 2 por ciento provino de Mozambique y Madagascar, en el sudeste de África. Y el 15 por ciento carecía de una designación más específica que africana. La base de datos sobre el comercio transatlántico de esclavos ayuda a especificar con más detalle los orígenes senegambianos de muchos de los africanos occidentales. Esa base de datos en línea tabula 67.246 desembarcos de africanos esclavizados a lo largo del Río de la Plata entre la década de 1650 y principios de la de 1830, aproximadamente la mitad llegó antes de 1750 y el resto después. De los 34.280 desembarcos antes de 1750, el 74 por ciento se originó en África centro-occidental, el 6 por ciento en África sudoriental y el 20 por ciento en África occidental.

Ese patrón cambió y se volvió menos concentrado después de 1750, cuando de 32,964 desembarcos solo el 29 por ciento se originó en África centro-occidental, el 45 por ciento en África sudoriental y el 26 por ciento en África occidental. La gran mayoría de los africanos occidentales, tanto antes como después de 1750, fueron sacados de la Costa de Oro (actual Ghana), la costa de la ensenada de Benin (hoy Togo y Benin) y la costa de la ensenada de Biafra. (actual Nigeria) en lugar de Senegambia.

Solo 2.569 africanos occidentales se originaron en Senegambia, apenas un 3,8 por ciento del total. No obstante, el 85 por ciento de esos senegambianos (2.175) llegaron entre 1800 y 1806 de quince barcos que enarbolaban de diversas formas las banderas de España, Portugal, Dinamarca y Estados Unidos. Por lo tanto, la población africana y afrodescendiente de 1.402 en 1815 incluía a muchos senegambianos que fueron traídos a Argentina entre 1800 y 1806.

El censo proporciona mucha menos información sobre las ocupaciones de la mayoría de los africanos y afrodescendientes rurales, pero demuestra que muchos estaban involucrados en la ganadería. Los inventarios testamentarios de finales del período colonial y principios nacionales muestran que algunos de ellos incluso poseen pequeños rebaños de ganado, que les otorgan los ganaderos adinerados para disuadirlos de escapar de la esclavitud.

Uno o más de esos senegambianos que llegaron entre 1800 y 1806, podrían haber construido un balde sin fondo basado en su experiencia previa de pastoreo de ganado a través del Sahel, entre los valles de los ríos Gambia, Senegal y Níger hasta la franja sur del Sahara. Impresionado por la eficiencia de su grúa de agua, Lanuza usó su poder social para apropiarse del diseño como su propia invención.

Mucho sigue siendo incierto sobre el pasado, pero no existe evidencia documental directa de que Lanuza haya inventado de forma independiente el balde sin fondo aparte de su propia reivindicación en una solicitud de patente a través de la cual esperaba obtener un beneficio financiero. Tampoco, según el mismo estándar de evidencia, existe evidencia documental directa de que uno o más de los esclavos de Lanuza construyeron el primer cubo sin fondo en las Pampas y que Lanuza se apropió de ese conocimiento y trabajo africanos. La segunda posibilidad, sin embargo, parece la más probable debido a los muchos senegambianos que trabajaron en los ranchos de las Pampas a principios del siglo XIX y la probabilidad de que algunos estuvieran familiarizados con la forma casi idéntica del cubo sin fondo tan común en el Sahel de África occidental.

La afirmación de Pellegrini de que Lanuza inventó el balde sin fondo parece el proceso que George Reid Andrews y otros historiadores han demostrado mediante el cual las élites argentinas borraron conscientemente a los africanos y afrodescendientes de la historia de su nación. Con la independencia política de España, la importante presencia africana en Argentina comenzó a declinar. Entre 1810 y 1887, su número en Buenos Aires se redujo de 9,615 a 8,005 y su proporción de 30 a menos del 2 por ciento de la población total. Las explicaciones de esa disminución incluyen la abolición, al menos en la ley, de la trata de esclavos en 1813 y la reducción resultante en el número de llegadas africanas. La legislación paralela emancipaba a los niños al nacer y a los hombres adultos mediante el alistamiento en el ejército, lo que resultó en una tasa de mortalidad desproporcionadamente alta entre los hombres esclavizados en las muchas guerras regionales y civiles del siglo XIX. Otras causas de la disminución de la población de origen africano incluyen tasas de mortalidad desproporcionadamente altas debido a la pobreza y la afluencia abrumadora de inmigrantes europeos a finales del siglo XIX y principios del XX.

La política jugó un papel particular y peculiar en este declive. Africanos y afroargentinos ayudaron a formar los ejércitos que mantuvieron al dictador Juan Manuel de Rosas en el poder desde 1829 hasta 1852. Los liberales que derrocaron a Rosas, como Pellegrini y Domingo Faustino Sarmiento, caracterizaron a Rosas y sus partidarios gauchos, negros e indígenas como categóricamente al revés. Minimizaron el papel de los no blancos en la creación de la cultura y la sociedad argentina y, en cambio, la promovieron como una nación blanca, europea, moderna y progresista. Argentinos blancos como Pellegrini fueron los arquitectos de esta narrativa nacionalista. Así, Pellegrini atribuyó acríticamente la invención del balde sin fondo a Lanuza y los historiadores posteriores y otros han aceptado y reiterado igualmente acríticamente esa afirmación durante el último siglo y medio.

Al volvernos más críticos con estas ideas recibidas sobre la historia, podemos revisar nuestra comprensión de cómo las personas de origen africano contribuyeron al establecimiento de relaciones ambientales, sociales y culturales en las Américas. Tales esfuerzos por lograr una interpretación más precisa de la historia argentina, así como de las historias de otras sociedades multirraciales del Nuevo Mundo, nos permitirán comprender cómo actores de origen africano, europeo, indígena y mixto participaron de manera conjunta en un proceso creativo a través del cual los distintos lugares de las Américas surgieron durante los períodos colonial y nacional temprano.

Fuente: blackpast.org/

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