Academicos de la Rice University, el University College London y el Field Museum encontraron la primera evidencia directa de que el vidrio se produjo en el África subsahariana siglos antes de la llegada de los europeos, un hallazgo que según los investigadores representa un “nuevo capítulo en la historia de la technologia del vidrio”.”

Photo of glass beads. Photo credit: Abidemi Babatunde Babalola

El descubrimiento se discute en “Chemical Analysis of Glass Beads from Igbo Olokun, Ile-Ife (SW Nigeria): New Light on Raw Materials, Production and Interregional Interactions,” que aparecerá en un próximo volumen del Journal of Archaeological Science.

La El autor principal, Abidemi Babatunde Babalola, recién graduada de Rice con un Ph.D. en antropología y miembro visitante de la Universidad de Harvard, llego a las evidencias de la fabricación de vidrio durante las excavaciones arqueológicas en Igbo Olokun, ubicado en la periferia norte de Ile-Ife, en el suroeste de Nigeria. Recuperó más de 12,000 piezas de vidrio y varios kilogramos de escombros de vidrio.

“Esta área ha sido reconocida como un taller de vidrio durante más de un siglo”, dijo Babalola. “Los recipientes y cuentas con incrustaciones de vidrio que se han descubierto allí fueron vistos durante muchos años como evidencia de que el vidrio importado fue remoldado y reelaborado”.

Sin embargo, hace 10 años, esta idea fue cuestionada cuando los análisis de perlas de vidrio atribuidas a Ile-Ife mostraron que algunas tenían una composición química muy diferente a la de las áreas de producción de vidrio conocidas. Los investigadores plantearon la posibilidad de producción local en Ife, aunque faltaba evidencia directa para la fabricación de vidrio y su cronología.

El análisis de los investigadores de 52 piezas de vidrio del conjunto excavado reveló que ninguna coincidía con la composición química de ninguna otra área de producción de vidrio conocida en el Viejo Mundo, incluido Egipto, el Mediterráneo oriental, Oriente Medio y Asia.

Más bien, las perlas tienen una composición de alta cal, alta alúmina (HLHA) que refleja la geología local y las materias primas, según los investigadores. Las excavaciones demostraron que la producción de vidrio en Igbo Olokun data de los siglos XI al XV a. C., mucho antes de la llegada de los europeos a lo largo de la costa de África occidental.

Babalola dijo que la presencia del vidrio HLHA en otros sitios importantes del África occidental temprana sugiere que fue ampliamente comercializado. Espera que la investigación arroje más luz sobre la innovación y el desarrollo del vidrio en los primeros países del África subsahariana y sobre cómo la dinámica regional en la producción de vidrio se conecta con el fenómeno global de la invención y el intercambio de vidrio. También espera que su trabajo ayude a los investigadores a comprender su impacto en los tejidos sociales, políticos y económicos de las sociedades africanas.

El artículo fue coescrito por Susan McIntosh, profesora de antropología Herbert S. Autrey en Rice; Laure Dussubieux del Field Museum, Chicago; y Thilo Rehren del Instituto Universitario de Arqueología de la Universidad de Londres y director del Centro de Investigación en Ciencia y Tecnología en Arqueología del Instituto de Chipre, Nicosia, Chipre. La investigación fue financiada por la Escuela de Ciencias Sociales de Rice y la Fundación Qatar.

The paper is available online at http://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0305440317301851