Augusto Tolton: La historia del primer sacerdote negro de Estados Unidos

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La historia del primer sacerdote negro de Estados Unidos comienza con un escape milagroso de la esclavitud en 1862.

Augusto Tolton, que ahora está siendo considerado para ser canonizado por la Iglesia Católica, nació esclavizado en Misuri en abril de 1854. Sus padres, Peter y Martha Tolton, lo bautizaron como católico, la fe de la familia que los poseía.

Cuando estalló la Guerra Civil en 1861, Peter Tolton se escapó para unirse al Ejército de la Unión. Meses después, Martha Tolton también huyó con sus tres hijos, Augustus, Charles y Anne, una apuesta por la libertad que casi termina en la captura.

Los Tolton fueron perseguidos por los bosques por cazadores de esclavos confederados.

Nos quedamos escondidos en los arbustos, temerosos de respirar”, relató el actor Jim Coleman, que interpreta a Augustus Tolton en la obra de un solo hombre “Tolton: De esclavo a sacerdote”, que se está presentando en el Bishop High School en Alexandria durante una gira nacional.

“Nos arrastraron fuera. Pero como los ángeles que bajan del cielo, vimos soldados de la Unión. Nos metieron escondidos en un bote de rieles en ruinas y nos empujaron hacia el poderoso río Mississippi “.

Los soldados confederados continuaron disparando al bote, mientras la madre de Augusto remaba por el río embarrado.

“Las balas silbaban por nuestras cabezas. Nos agachamos en el fondo del bote “, dice el actor que interpreta a Augustus. “Fue entonces cuando nuestra Mamá nos mostró de qué estaba hecha. Madre remó valientemente ese bote. Con cada golpe, ella oraba: “Ave María, llena de gracia”. El Señor es contigo “.

Cuando llegaron a salvo a través del río hacia la libertad en Illinois, Martha Tolton se derrumbó y lloró. En Illinois, recibieron instrucciones para llegar al pequeño asentamiento de Quincy, donde se unieron a una iglesia católica. La madre de Tolton lo llevó a una escuela católica y le pidió al sacerdote que le permitiera a Augustus estudiar allí.

“Inicialmente fue recibido en una de las escuelas católicas”, dijo Coleman en una entrevista, “pero fue expulsado porque los feligreses no querían un niño negro en la escuela”.

Un sacerdote, el padre Peter McGirr, quedó impresionado por la inteligencia de Tolton y lo asesoró enseñándole latín y griego. Alentó a Tolton a entrar en el sacerdocio.

“McGirr le prometió a Augustus que sería educado”, dijo Coleman. “Escribió cartas en los Estados Unidos para llevar a Augustus a un seminario. Ninguno lo aceptó por su raza. Luego el padre McGirr escribió cartas a Roma, diciendo que este individuo era brillante “.

En 1880, Tolton fue enviado a Roma, donde ingresó al seminario en el Collegium Urbanum de Propaganda Fide. Seis años más tarde, el 24 de abril de 1886, en la Basílica de San Juan de Letrán en Roma, Augusto Tolton fue ordenado sacerdote.

“El Papa León XIII delegó al cardenal Giovanni Parocchi para oficiar la ceremonia”, según una biografía de la organización que busca la santidad para Tolton.

Tolton celebró su primera misa en la Basílica de San Pedro en Roma. “Fue el 25 de abril de 1886, domingo de Pascua”, según la biografía de canonización de Tolton. “Peregrinos y turistas deben haberse preguntado cuando vieron a un cardenal vestido de rojo tomar su lugar junto a un sacerdote negro”.

Tolton pensó que lo enviarían como misionero a África, pero el Vaticano le ordenó regresar a los Estados Unidos. “Se dijo que yo sería el único sacerdote de mi raza en Estados Unidos y que probablemente no tendría éxito”, escribió Tolton, según el Catholic News Herald.

Pero lo hizo, convirtiéndose en un pastor popular de la Iglesia de San José en Quincy.

“Fue amado”, dijo Coleman. “Pero el problema era que estaba tomando feligreses de iglesias blancas, incluso de iglesias protestantes. Todos querían ver a este sacerdote que estudiaba en Roma. Lo sacaron de Quincy.

En 1891, fue enviado a Chicago, donde abrió la Iglesia de Santa Mónica, construida con donaciones de los filántropos Anne O’Neill y Katherine Drexel. (Drexel se convirtió en un santo en 2000.)

“Es la primera iglesia católica en la ciudad construida por personas de color”, informó un artículo del 15 de enero de 1894 en el Chicago Tribune. “Más que esto, es la primera iglesia de este tipo construida en este estado y probablemente la única iglesia católica en el oeste que ha sido construida por miembros negros de esa fe para su propio uso”.

“El éxito del padre Tolton al ministrar a los católicos negros atrajo  rápidamente la atención nacional dentro de la Iglesia”, según el Catholic News Herald. Augustus Tolton era conocido por “sermones elocuentes, su hermosa voz de canto y su talento para tocar el acordeón”.

En un artículo de un periódico se lo describió como “un hablador fluido y gracioso y tiene una voz cantante de excepcional dulzura, lo que demuestra una buena ventaja en los cantos de la misa. No es raro que muchas personas blancas se vean entre su congregación.”

Pero solo tres años después de la dedicación de Santa Mónica, Tolton se dirigía a la iglesia en un caluroso día de julio de 1897 cuando cayó a la acera, al parecer sufriendo un golpe de calor. Murió en el Mercy Hospital de Chicago a la edad de 43 años.

Más de 113 años después de su muerte, el cardenal Francis George, que era el arzobispo de Chicago, anunció el impulso para hacer de Tolton un santo.

En 2012, la Congregación para las Causas de los Santos del Vaticano le otorgó a Tolton el título de “siervo de Dios”, lo que le permitió a la Arquidiócesis de Chicago continuar con una investigación sobre su vida y sus virtudes.

Tolton es uno de los seis afroamericanos y tres ex esclavos considerados para la santidad, un proceso que puede llevar décadas.

Dos milagros acreditados a la intercesión de Tolton fueron enviados a Roma para su evaluación, dijo el obispo auxiliar Joseph Perry al periódico Chicago Catholic, el periódico para la archidiócesis, a principios de este año. Es el sacerdote designado por la archidiócesis para dirigir el esfuerzo de canonización.

“Esperamos y nuestros dedos están cruzados y estamos orando”, dijo Perry, “para que al menos uno de ellos sea aceptable por su beatificación”.

Funetes : washingtonpost.com/