Bridget “Biddy” Mason, nacida esclava en Mississippi en 1818, logró un éxito financiero que le permitió mantener a su familia por generaciones a pesar de que era analfabeta. En un caso histórico, demandó a su amo por su libertad, le ahorró sus ganancias, invirtió en bienes raíces y se convirtió en un conocido filántropo en Los Ángeles, California.

Aunque nació en Mississippi, Mason era propiedad de los dueños de esclavos en Georgia y Carolina del Sur antes de que fuera devuelta a Mississippi. Su último propietario, Robert Marion Smith, un converso mormón de Mississippi, siguió el llamado de los líderes de la iglesia para establecerse en el Oeste. Mason y sus hijos se unieron a otros esclavos en la peregrinación religiosa de Smith para establecer una nueva comunidad mormona en lo que se convertiría en Salt Lake City, Utah. En ese momento Utah todavía era parte de México.

En 1848, Mason, de 30 años de edad, caminaba 1,700 millas detrás de una caravana de 300 vagones que eventualmente llegó a la zona de Holladay-Cottonwood del Valle del Lago Salado. A lo largo de la ruta hacia el Oeste, las responsabilidades Mason incluían establecer y desmontar el campamento, cocinar las comidas, pastorear el ganado y servir de partera, así como cuidar de sus tres hijas menores de diez, cuatro años y un bebé.

En 1851, Smith, su familia y los esclavos partieron en una caravana de 150 vagones hacia San Bernardino, California, para establecer otra comunidad mormona. Ignorando la advertencia de Brigham Young de que la esclavitud era ilegal en California, Smith trajo a Mason y otras personas esclavizadas a la nueva comunidad. A lo largo del viaje, Mason conoció a Charles H. y Elizabeth Flake Rowan, negros libres, quienes la instaron a impugnar legalmente su estatus de esclava una vez llegar a California, un estado libre. Mason recibió estímulo adicional de amigos negros libres que conoció en California, Robert y Minnie Owens.

En diciembre de 1855, Robert Smith, temiendo perder a sus esclavos, decidió mudarse con ellos a Texas, un estado esclavista. La familia Owens tenía un gran interés en la familia Mason, ya que uno de sus hijos tenía una relación romántica con la hija de 17 años de Mason. Cuando Robert Owens le dijo al Sheriff del Condado de Los Ángeles que los esclavos estaban siendo detenidos ilegalmente, él reunió un que incluía a Owens y sus hijos, otros vaqueros del rancho de Owens. La el grupo detuvo al vagón de Smith en Cajon Pass, California, en ruta hacia Texas y le impidió abandonar el estado.

Después de pasar cinco años esclavizada en un estado “libre”, Bridget Mason desafió a Robert Smith por su libertad. El 19 de enero de 1856, ella solicitó a la corte, la libertad para ella y su familia extendida de 13 mujeres y niños. El juez de distrito de Los Ángeles, Benjamin Hayes, tomó tres días antes de pronunciar su fallo a favor de Mason y su familia extendida, citando la Constitución de California de 1850 que prohibía la esclavitud.

Mason y su familia se mudaron a Los Ángeles, donde su hija se casó con el hijo de Robert y Minnie Owens. Mason trabajó como comadrona y enfermera, ahorró dinero y compró tierras en el corazón de lo que ahora es el centro de Los Ángeles. Mason también organizó First A.M.E. Iglesia, la iglesia afroamericana más antigua de la ciudad.

Ella educó a sus hijos y con su riqueza se convirtió en un filántropo de toda la comunidad de Los Ángeles. Bridget “Biddy” Mason murió en Los Ángeles en 1891.

Fuentes: blackpast.org